Cómo Costa Rica se convirtió en uno de los países más innovadores de América Latina (y cuáles son algunos de los inventos más sorprendentes)

Y aunque son menos visibles, Costa Rica ha avanzado en el desarrollo de sistemas que hacen más eficientes los procesos de producción de las empresas (business process organization, BPO).

Un pequeño laboratorio experimental

Desde fines de los 90, el país tomó una acción decidida para que las empresas extranjeras se instalaran en sus zonas francas.
Fue así como la estadounidense Intel, la mayor productora mundial de microprocesadores, abrió una fábrica que llegó a ser responsable del 20% de las exportaciones nacionales a fines de los 90, hasta que en 2014 la cerró para trasladarla a Asia, donde los costos de producción son más baratos.
Atrás, sin embargo, dejó un laboratorio de investigación que emplea mano de obra altamente calificada conocido como el Megalab de Intel.

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Intel cerró su fábrica en Costa Rica, pero dejó un laboratorio de investigación y desarrollo.

«Se llevaron la línea de producción, pero dejaron el valor agregado para exportar conocimiento», destaca Beirute.
Así como Intel, hay cerca de 100 empresas dedicadas a generar productos derivados de las llamadas «ciencias de la vida», con aplicaciones en tecnología médica, agricultura, alimentos o la industria farmacéutica.
De hecho, uno de los símbolos de startups ticas exitosas, es Establishment Labs, la primera empresa costarricense que transa sus acciones en el Nasdaq.
Su foco es la exportación de dispositivos médicos como, por ejemplo, implantes mamarios que incorporan un chip en su interior y se venden en cerca de 70 países.
Y esa es precisamente una de las grandes apuestas de Costa Rica: la exportación de aparatos médicos como válvulas para el corazón, instrumentos para realizar exámenes y otros productos utilizados en hospitales.

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Una de sus principales exportaciones es la tecnología médica.

A pesar de los desarrollos recientes, la historia de innovación comenzó hace muchos años.
«Hemos innovado desde que se abolió el ejército hace 70 años y esos recursos se invirtieron en educación», le dice a BBC Mundo Luis Jiménez, director de la Agencia Universitaria para la Gestión del Emprendimiento, de la Universidad de Costa Rica.
Jiménez cuenta que el país tiene uno de los tres centros de desarrollo de equipos médicos más grandes del mundo y destaca como el sector público, a través de las universidades, ha liderado la inversión en innovación tecnológica.
«Costa Rica es un pequeño laboratorio para el resto del mundo», apunta Jiménez.

Economía diversificada

Costa Rica lleva décadas ampliando su apertura comercial (ha firmado cerca de 50 acuerdos de libre comercio), invierte el 8% del PIB en educación y, como no gasta recursos en Fuerzas Armadas, tiene más dinero para invertir en investigación y desarrollo.
Sus exportaciones representan cerca del 35% del PIB, un nivel que los deja en una muy buena posición respecto a otros países desarrollados.

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La industria de viajes (de turismo, educación y salud) es una de las grandes exportaciones de Costa Rica.

La industria de los viajes (de turismo, educación y salud), ocupa el primer lugar de las ventas al exterior, seguida por los servicios empresariales y los productos del campo de la informática y las telecomunicaciones, según los datos de Procomer.
Y si se agrupan todos los productos de dispositivos médicos, el sector supera en su conjunto a la exportación de piña y componentes electrónicos, con un 28% del total exportado del país.

Innovación en medio de la pobreza

«La innovación nos ha dado una ventaja comparativa sobre otros países y, aunque no tenemos un canal como Panamá, hemos logrado despegar», dice el periodista costarricense Esteban Mata, en conversación con BBC Mundo.
Sin embargo, advierte que la pobreza sigue siendo alarmante y que existe un retroceso en la situación económica que puede tener efectos sobre los avances innovadores.

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La pobreza se ha mantenido en un 20% y el desempleo llega al 12%.

Al recorte parcial en el financiamiento de créditos universitarios, se suman otros problemas sociales como el aumento de las muertes violentas, un fenómeno que también juega en contra del desarrollo de nuevos negocios.
«Se vende a Costa Rica como un paraíso, pero en realidad no lo es«, agrega Mata.

Los gigantes tecnológicos y las pequeñas empresas

Algunas de las grandes compañías extranjeras han establecido en Costa Rica sus sedes latinoamericanas, mientras que otras han llevado al país operaciones en el área de servicios como atención al cliente, contabilidad, finanzas, soporte tecnológico y manejo de recursos humanos.
«Muchas son multinacionales tecnológicas que funcionan en zonas francas, tienen alta productividad y le pagan muy bien a sus empleados» le dice a BBC Mundo Galileo Solís, especialista senior en Competitividad, Tecnología e Innovación del Banco Interamericano de Desarrollo, BID.

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La abolición del ejército y una población educada, son parte del éxito innovador.

Pero como si fuera una realidad paralela, el 95% de las compañías de Costa Rica vive en otro mundo.
«La mayoría son empresas locales pequeñas o medianas con baja productividad», explica.
Se trata de un país dividido: una Costa Rica innovadora y pujante, y una Costa Rica más bien rezagada.
«Aunque su economía crece razonablemente bien, hay bastante desigualdad y trabajos mal remunerados en la base de la pirámide», agrega Solís.
«Es un país innovador que tiene grandes desafíos sociales», concluye.
Con información de BBC